Beyond Philantrophy: How Big Corporations Deal With The Issue Of Sustainability

“Philanthropy has a role of its own to play, but this should not be a substitute for sustainable practices. For a company the main risk of not being sustainable is erosion of trust and damage to the brand”.

Georg Kell is the founder and former Executive Director of the UN Global Compact. He retired in 2015 after over 25 years of service to the United Nations. In this interview he explains how big corporations deal with the issue of sustainability and why “it has become a necessary precondition for survival and growth”.

The word "sustainability" is the new mantra. Corporate Social Responsibility programs are now integrated into the strategies of big corporations. Is there still a long way to go?

On the one hand, we have seen enormous progress. Twenty years ago, corporations did not bother much about workplace issues in the supply chain, greenhouse gas emissions, or anti-corruption. Today most corporations have policies for these issues in place and they disclose corresponding relevant information. On the other hand, too many corporations are still operating on the exclusive premise of short-term returns, irrespective of the environmental or social impact. And given the imperative to decarbonize economies, clearly progress so far has not been sufficient and much more needs to be done.

 Did large companies understand that sustainability has become convenient for business? 

Sustainability has become a necessary precondition for survival and growth. Many corporations had to learn this the hard way, for example in a crisis situation that's threatened their brand. Others discovered it step by step: good environmental and social stewardship based on values and sound ethics go hand-in-hand with financial success. The business case for sustainability has emerged gradually as the framework conditions for market success have changed over time and continue to do so.

How did these framework conditions changed? 

First, technology and the rise of transparency mean that there is a premium on proactive behaviour and disclosure. Second, natural assets of any kind are bound to appreciate in value over time, thus putting a premium on early and good stewardship. Third, governance changes imply, among others, that responsive behaviour towards stakeholders and people is a winning approach to build trust.

Nowadays what are the main costs of not being sustainable? 

Besides punitive fines which have significantly increased over the past years in many countries, the main risk is erosion of trust and damage to the brand. Just remember the story of Nike and the crisis they faced in the late 90s due to their bad labour practices in the supply chain, BP's deepwater oil spill, the Siemens corruption scandal, and more recently, VW's cheating devices. The interesting point is that crises often offer unique opportunities for corporations to reinvent themselves and to learn from mistakes. Learning the right lessons ultimately means emerging stronger and more future-fit. In all successful learning experiences that emerged out of crises situations, as far as I know, sustainability has been a key factor.

 We can say that big corporations already are beyond philanthropy? 

Not quite yet. There are still some corporations who believe they meet societal expectations through philanthropy, irrespective of how and what they produce. But this kind of thinking is rapidly disappearing and philanthropy itself is increasingly being redefined in alignment with core business activities. And of course, philanthropy has a role of its own to play, but this should not be a substitute for sustainable practices. Regarding ethics, I do believe that questions of "right" and "wrong" will always be at the core of sustainability. As framework conditions change, questions about right and wrong will always be central to decision-making and solution-finding to dilemma situations.

Reputation is the new polar star?

Reputation and purpose, yes. We are moving into a post-industrial era where intangibles increasingly influence evaluation. Much of the metrics we are using today are based on industrial-era scale-and-scope thinking where environmental, social, and governance (ESG) issues were considered externalities and simply didn't show up in accounting records. But today we know that these issues increasingly have material relevance. Indeed, there is now strong empirical evidence that shows an overwhelming correlation between ESG factors and financial success. Since these factors have a direct relationship with reputation and are connected to the purpose of the company, there is now a renewed interest in this new polar star.

 The 17 SDGs of the UN represent a world reference point for big corporations. But being the SDGs so many and so different the risk is that every company can tailor some of them to their needs, each company chooses the most convenient one.

That risk exists when choosing à-la-carte, while ignoring fundamental issues such as human rights and the supply chain, workplace conditions, or reduction of greenhouse gas emissions. But corporations who understand that sustainability is more than public advocacy will use the SDGs not as a substitute for their own sustainability performance but rather as a complement to connect with wider societal and developmental goals. As such, the SDGs are an opportunity to align corporate purpose with broader goals to form partnerships with peers and civil society organizations.

Small and medium-sized enterprises (SMEs) have made their own the 17 SDGS or is there still a long way to go?

Many SMEs have stellar sustainability performance, even if they do not communicate this or report on it. Many owners of SMEs think long-term and act in the best interest of their employees and are conscientious about their role in communities. True, SMEs often lack organizational capacities to codify relevant actions and to communicate them and they often complain that they lack the resources to do so. But in reality, it is not difficult for CEOs of SMEs to reflect on sustainability issues, discuss them with their employees on a regular basis and set ambitious goals. With a bit of pragmatism and good intentions, SMEs can easily find a way to support the SDGs.

 As the founder of the Global Compact, are you optimistic about achieving the objectives of the Agenda 2030?

There is of course always the risk that policy makers will cause misery and it is certainly true that there is a lack of policy leadership in many parts of the world. But there are market-led changes. Entrepreneurship and technology have already brought unprecedented improvements to large number of people on all continents. Never before did we have the means at our disposal to solve almost any challenge, to end poverty, to decarbonize economies, and to create an exciting forms of human creativity. Individual business leaders increasingly stand up and try to move the needle. For example the CEO of Alcantara, Mr. Andrea Boragno, in cooperation with Venice International University, dedicates time and efforts to spread best practices on climate action. What really excites me these days is that finance is at last integrating ESG issues into their analysis and decision-making with new tools based on big data and machine learning, such as Arabesque S-Ray. The alignment of the corporate sustainability movement with sustainable investment promises to greatly accelerate market transformation towards cleaner, smarter, and people-centric solutions and thereby to advance the SDGs.

A Breath of Fresh Air

Nordsip, September 10th, 2018, by Aline Reichenberg Gustafsson, CFA - 

Picture © Maria Mähl, Arabesque

Picture © Maria Mähl, Arabesque

Stockholm (NordSIP) – “Coming to Sweden is like a breath of fresh air,” says Georg Kell, Chairman of Arabesque and co-founder of the UN Global Compact, as we sit down on a bright Stockholm afternoon. “It’s like coming to a sunny island in the middle of a storm. As I travel, I meet autocratic and dictatorial regimes, corruption and crisis across the continents. Here, people do really great work, and they are sincere about it.”

Kell is in an exceptional position to observe the trends and advances of sustainable investment practices across geographies, as he travels the world as an ambassador for Arabesque. He is particularly enthusiastic about the firm’s S-Ray, a tool that allows anyone to monitor the sustainability of approximately 7,000 – and growing – of the world’s largest corporations. “We realised a year ago that the data we have can have a tremendous impact,” says Kell. “We provide access to this data to everyone at a minimal cost (or no cost at all), as we believe that if investors and even corporates embrace big data in the context of sustainable investing, we can accelerate the movement as a whole. The S-Ray is a diagnostic tool but also an entry point into ESG. We are pleased that many large institutions have embraced the tool: State Street, BNY Mellon and GPIF, the world’s largest pension funds, just to mention a few.”

The roll-out of the S-Ray has only started. “The S-Ray technology has an enormous capacity for further development and refinement,” Kell continues. “Right now, we can probably only unlock 10%. Our next step will be to develop theme-specific data and filters to model the Sustainable Development Goals (SDGs). This fall, we will come out with a new climate angle, which will be the first of its kind. Other SDG-related themes like water, women empowerment and children and human rights are getting a lot of attention at the moment, and data quality is improving all the time, even in those areas. With the S-Ray, we try to apply AI-derived mechanisms, such as self-learning, which can help to establish materiality between the different data points for example.”

Kell and Arabesque have found key partners in Sweden from the onset. “Here we have found so many like-minded people with excellent intentions, and having strong partners is really important when it comes to changing habits and doing away with old myths,” emphasises Kell. “The idea that sustainability comes at the expense of return is a myth that still represents a challenge in many places, even if the evidence to the contrary is now overwhelming. The right tools are not always readily available, and the data is fragmented and imperfect. Quantifying the risk and performance related to sustainability remains a challenge, and that one of the reasons the S-Ray is so useful.”

Kell and Arabesque have found key partners in Sweden from the onset. “Here we have found so many like-minded people with excellent intentions, and having strong partners is really important when it comes to changing habits and doing away with old myths,” emphasises Kell. “The idea that sustainability comes at the expense of return is a myth that still represents a challenge in many places, even if the evidence to the contrary is now overwhelming. The right tools are not always readily available, and the data is fragmented and imperfect. Quantifying the risk and performance related to sustainability remains a challenge, and that one of the reasons the S-Ray is so useful.”

In Sweden, a paradigm shift has already taken place. “The first steps into sustainable investing are often defensive. Investors think in terms of exclusions while failing to realise that there are opportunities. But in the meetings we are having now, we see a real shift. The local institutions talk about optimisation rather than exclusion. Swedish institutional investors have managed to keep an open mind about changes, whereas sources of phlegm and inertia can be so frustrating in other countries. Sweden has the potential to become the leading force for sustainable finance. I’ve observed that Swedish actors often under-communicate but outperform. The country already leads in other dimensions. Public policy has focused on the climate for a long time already, and it has driven a tremendous amount of innovation. Corporate disclosure and governance have also been amongst the most advanced in the world. I have been involved in anti-corruption discussions in Brazil, and we were looking at Sweden as the absolute benchmark,” concludes Kell.

In addition to the S-Ray system, Arabesque offers systematic strategies, amongst which one fund in Swedish Kronor, which is not only available to institutions, but also to individual investors on local platforms such as Handelsbanken, Aktieinvest and soon also Avanza and Nordnet. “We are pleased with the performance,” comments Maria Mähl, Head of Nordics at Arabesque.” Arabesque Systematic has returned +10.22% per annum since inception in August 2014, and ranks within the top 5% of its Morningstar peer group. Both Kell and Mähl are excited to see the enthusiasm for the fund in Sweden, but they also see the interest picking up in the US: “The Trump effect has actually strengthened people’s interest in questions of sustainability. We are expanding rapidly over there, and  have ambitious plans,” she adds.

Podcast: The Sustainability Agenda, Episode 51

In this revealing interview, Georg Kell reflects on three decades of sustainability, and highlights some of the most important changes he has seen over this time. He shares his views on the key role of corporates in dealing with the global environmental challenges we are now facing—while recognizing their role in creating these problems. In this interview, Georg focusses on three key forces reshaping markets: technology and automation, the issue of natural boundaries and, finally, changes in governance–and he explores the implications for markets, corporations and sustainability. Georg also discusses the role of finance– which he believes is now overtaking and giving direction to the corporate sustainability agenda. This is an essential interview—a fascinating perspective from a key figure at the heart of the development of today’s sustainability agenda.

Georg Kell: „Die Finanzwelt muss weiter aufholen”

Kai Baum für

Bildquelle: thinkstock-iStock-Zapp2Photo

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Als Gründer des Global Compacts hat sich Georg Kell an der Finanzbranche lange die Zähne ausgebissen. Was sein Seitenwechsel mit der Datenrevolution zu tun hat, erklärt der Chairman of the Board von Arabesque und Sprecher des Nachhaltigkeitsbeirats von VW im exklusiven VERANTWORTUNG-Interview.


Georg Kell hat für die Vereinten Nationen das Unternehmensnetzwerk Global Compact (UNGC) aufgebaut. Mit der Teilnahme am UNGC erklärt ein Unternehmen seinen Willen, sich darum zu bemühen, in Zukunft bestimmte soziale und ökologische Mindeststandards einzuhalten. Dazu hat der UNGC seine Grundsätze in zehn Prinzipien gefasst. 2015 erklärte Kell nach 25 Jahren seinen Rückzug aus dem UNGC und schloss sich dem Assetmanagementunternehmen Arabesque an, dessen Chairman of the Board er seit diesem Sommer ist. Kell ist zudem Sprecher des internationalen Nachhaltigkeitsbeirats von Volkswagen (VW), den der Automobilhersteller ein Jahr nach Bekanntwerden des Dieselskandals initiierte.

Herr Kell, den UNGC aufzubauen war im vergangenen Jahrzehnt sicherlich eine der reizvollsten Aufgaben in der Nachhaltigkeitswelt. Welche Ihrer beiden aktuellen Aufgaben ist reizvoller, nachhaltiger Vermögensverwalter oder oberster Nachhaltigkeitsaufseher eines angeschlagenen Weltkonzerns?

Das kann man so nicht gegeneinander aufwiegen. Arabesque ist als nachhaltiger Investor für mich der große Beschleuniger für nachhaltiges Unternehmertum. Die Zukunft der Nachhaltigkeitsbewegung wird ganz maßgeblich davon abhängen, wie sehr die Finanzwelt die Bemühungen der Unternehmen erkennt und honoriert. Ich bin ziemlich optimistisch, dass es durch die Quantifizierung nichtfinanzieller Kennzahlen in den Bereichen Environment, Social und Governance (ESG) immer besser gelingt, den Nachhaltigkeitsansatz im Portfolio zu berücksichtigen. 

Bildquelle: Arabesque

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Der Volkswagenkonzern hat im September 2016 einen internationalen Nachhaltigkeitsbeirat berufen. Die neun Expertinnen und Experten aus Politik, Wissenschaft und Zivilgesellschaft beraten die Volkswagen AG, den Konzernvorstand und die Konzernmarken bei den Themen nachhaltige Mobilität, Umweltschutz, gesellschaftliche Verantwortung sowie Integrität, Zukunft der Arbeit und Digitalisierung. Sie sollen unabhängig agieren, sind nicht weisungsgebunden und mit weitgehenden Informations-, Konsultations- und Initiativrechten ausgestattet. In der konstituierenden Sitzung im Oktober 2016 wurde Georg Kell zum Sprecher ernannt. Die weiteren Mitglieder sind Professor Ottmar Edenhofer, stellvertretender Direktor des Potsdam-Instituts für Klimafolgenforschung, Connie Hedegaard, ehemalige EU-Kommissarin für Klimaschutz, Designforscherin Gesche Joost, Professorin an der Universität der Künste in Berlin, Yves Leterme, ehemaliger stellvertretender Generalsekretär der OECD und ehemaliger Premierminister von Belgien, Professorin Gertrude Lübbe-Wolff, ehemalige Richterin am Bundesverfassungsgericht, Margo T. Oge, ehemalige Direktorin Transportation Air Quality, US Environmental Protection Agency (EPA), Michael Sommer, ehemaliger Vorsitzender des Deutschen Gewerkschaftsbundes (DGB), und Elhadj As Sy, Generalsekretär der Internationalen Rotkreuz-Rothalbmond-Föderation (IFRC). 

Ganz so positiv steht VW nicht da. Die Wolfsburger haben im Dieselskandal viel Geld und Ansehen verloren. Der UNGC hat den öffentlichen Druck ebenfalls erhöht, indem er VW früh nach Bekanntwerden des Skandals ausgelistet hat. Wann kommt es zu einem Ausschluss?

Der UNGC ist eine Lernplattform, die Unternehmen dabei unterstützen soll, ihre nachhaltige Unternehmensführung zu verbessern. Wenn Firmen jedoch grobe Nachlässigkeit oder Fehlverhalten an den Tag legen, liegt die Mitgliedschaft auf Eis, bis der Sachverhalt vollständig aufgeklärt ist. Es war also ein Standardprozess, VW nach Bekanntwerden der Vorfälle auszuschließen. Aus Krisen wie jetzt bei VW geht immer entweder Asche und Zerstörung oder eine völlige Verjüngung und Erneuerung hervor. Ich würde sogar noch einen Schritt weitergehen. Firmen lernen auf zweierlei Weise: Entweder sie tun es graduell durch Vernunft in kleinen Schritten, oder sie lernen in Krisensituationen, in denen sie die Richtung wechseln und einen echten Neuanfang machen.

Wie bewerten Sie denn den Erneuerungswillen bei VW im Speziellen und in der deutschen Automobilindustrie im Allgemeinen?

Es steht außer Frage, dass der Erneuerungsprozess jetzt beschleunigt werden muss. Im Fall Volkswagen besteht ganz klar die Notwendigkeit, aus der Krise heraus einen Neuanfang zu gestalten. Dafür muss die Elektrifizierung der Fahrzeugflotte schnell vorangetrieben werden und das Unternehmen selbst mehr Transparenz einführen. Die deutsche Automobilindustrie läuft Gefahr, den Anschluss an die Zukunft zu verpassen. Was in der Vergangenheit noch funktioniert hat, muss in der Zukunft nicht funktionieren. Auch wenn viele Fragen bei der Elektrifizierung der Mobilitätsbranche noch nicht gelöst sind, wird Deutschland bei diesem Thema sicherlich in Zukunft eine Führungsrolle spielen.

Auf öffentlichen Druck durch Transparenz setzt auch Arabesque mit seinem Tool S-Ray. Kann die Finanzwelt besser für Nachhaltigkeit und Transparenz sorgen als der Gesetzgeber?

Zunächst muss die Finanzwelt selbst aufholen. Lange war sie beim Thema Nachhaltigkeit weit hinter der Realwirtschaft. Als der UNGC 2004 im Bericht „Who Cares Wins“ der Finanzwelt den Terminus ESG näherbringen wollte, haben das nur wenige Finanzleute beachtet. Zwei Jahre später haben wir bei der UN die „Principles for Responsible Investments“ (PRI) gegründet. Das war ein erster Schritt, um der ESG-Integration einen Rahmen zu geben. Aber in der Realität hat sich da immer noch wenig getan. Die großen Asset-Owner hatten weiterhin das Ziel, möglichst viel Gewinn in möglichst kurzer Zeit zu erzielen. 


Vergleichbare Nachhaltigkeitsleistungen von Unternehmen, dieauf einen Klick abrufbar sind: Das verspricht S-Ray, ein Onlinetool von Arabesque. Das Assetmanagementunternehmen setzt dabei auf Big Data und die Möglichkeiten von künstlicher Intelligenz. Gründer von Arabesque ist der frühere Deutschland-Chef der internationalen Großbank Barclays. Im Aufsichtsrat sitzen der Harvard-Professor und ESG-Spezialist (Environment, Social, Governance) Robert Eccles und Georg Kell. S-Ray wurde entwickelt, um große Mengen an ESG-Informationen in eine einfach zu bedienende, intelligente Anwendungen zu bringen. Die Technologie verarbeitet unzählige Datenpunkte, um Unternehmen auf drei Arten zu bewerten: Der „GC Score“ gibt eine normative Bewertung jedes Unternehmens auf Grundlage der Kernprinzipien des Global Compacts der Vereinten Nationen ab. Der „ESG Score“ bietet eine sektorspezifische Analyse der Leistungsfähigkeit jedes Unternehmens in Bezug auf ESG-Themen. Ein zusätzlicher „Preferences Filter“ dient als Suchwerkzeug, um Geschäftsbeteiligungen von Unternehmen mit den persönlichen Werten des Nutzers abzugleichen. 

Dann kam die Finanzkrise. War die ein Weckruf für die Finanzbranche und der Start für mehr Nachhaltigkeit?

Das war unsere Hoffnung, aber leider ist das nicht eingetreten. Stattdessen hat sich die Finanzwelt auf einen Grabenkrieg mit Regulatoren eingelassen. Erst vor zwei Jahren hat sich die Wahrnehmung geändert. Das war der Zeitpunkt, als Studien unter anderem von Arabesque und der University of Oxford, aber auch von der Deutschen Bank zum ersten Mal nachgewiesen haben, dass Unternehmen, die nachhaltiger agieren, im Durchschnitt auch finanziell besser dastehen.

Hat es nicht auch so lange gedauert, weil die Datengrundlage vorher noch nicht ausreichend war?

Sicherlich mussten die ESG-Daten erst einmal auf Unternehmensseite erhoben und auf Finanzseite ausgewertet werden. Inzwischen gibt es eine enorme Entwicklung der Datenverfügbarkeit. Jedes Jahr verdoppelt sich die Anzahl der Datenpunkte, und ihre Qualität wird immer besser. Natürlich ist die Datenwelt noch immer hoch fragmentiert und inkohärent, ihre Qualität variiert, und es gibt Datenlücken. Das ist für die Vergleichbarkeit schlecht. Aber es ist durchaus möglich, selbst mit diesen fragmentierten Daten gute Prognosen zu erstellen.

Es gab vor Arabesque schon Indizes wie den Dow Jones Sustainability Index oder Nachhaltigkeitsratingagenturen wie Sustainalytics und Oekom Research, die Daten produziert und verknüpft haben. Liegt der Unterschied darin, dass Sie die Daten anders verarbeiten?

Arabesque geht einen Schritt weiter und verbindet Big Data mit künstlicher Intelligenz. Wir filtern auf diese Weise, was relevant ist und was dupliziert ist. Mit Millionen von Rechenanläufen können die Algorithmen den Grad der Robustheit der Daten einschätzen und so eine stärkere Aussagekraft entwickeln. 

Dabei sind Sie aber auf die Rankings und Ratings von anderen angewiesen.

Natürlich sind die Daten der Rankings und Ratings für uns relevant. Wir gehen sogar davon aus, dass Nachhaltigkeitsratings in der gesamten Finanzwelt noch relevanter werden. Für Arabesque ist das wünschenswert. Wir sehen uns als Vorreiter, um Nachhaltigkeit im Mainstream zu etablieren.

Arabesque bezeichnet sich selbst als „Sustainability Quants“. Quants sind in der Finanzbranche diejenigen, die basierend auf mathematischen und statistischen Methoden Finanz- und Risikomanagement betreiben. Dieser Glaube an die Zahlen stößt bei vielen Akteuren in der Nachhaltigkeitswelt allerdings auf Unbehagen. Gibt es noch Berührungsängste oder Vorurteile, die abgebaut werden müssen?

Dieses Unbehagen ist für uns nicht neu. Aber wir nutzen für die Auswertung von Big Data regelbasierte Systeme, in die wir ESG-Informationen integrieren. Wir haben keine einzelnen Analysten, die „Stock-Picking“ (Anm. d. Red.: das gezielte Investieren in einzelne börsennotierte Unternehmen, um eine überdurchschnittliche Rendite zu erzielen) betreiben, weil sie heute das Gefühl haben, dass dieser oder jener Kurs hinauf oder hinunter geht. Wir verlassen uns lieber auf das rationale Verhalten der Algorithmen. 

"Es gibt keinen Ersatz für gute Politik. Die Privatwirtschaft kann und soll nicht die öffentliche Hand vertreten."
Georg Kell

Kaum macht die Finanzwelt sich auf den Weg zu mehr Nachhaltigkeit, ist die Politik unberechenbarer geworden. Hat die Finanzwelt schon genug gelernt, um die Politik in sicheres Fahrwasser zu bringen?

Es gibt keinen Ersatz für gute Politik. Die Privatwirtschaft kann und soll nicht die öffentliche Hand vertreten. Denn die öffentliche Hand ist dazu da, öffentliches Interesse zu vertreten, klare Regeln zu definieren und sich um öffentliche Güter zu kümmern. 

Das heißt aber nicht, dass die Privatwirtschaft nicht auch mehr tun kann und soll. Die gute Nachricht ist, dass viele Firmen beispielsweise in den USA jetzt erst recht in Klimaaktionen investieren und auf Menschenrechte achten. Die Privatwirtschaft kann also durchaus eine positive Rolle spielen. Kein anderer Akteur hat jedoch auch eine so große Verantwortung: Zum einen trägt die Industrie am stärksten zur CO2-Emission bei, und zum anderen hat sie selbst die größten Möglichkeiten, das zu ändern. Die Transformation des Mobilitätssektors ist dafür nur ein Beispiel.





Nachhaltigkeitsexperte Georg Kell: "Der Diesel wird noch gebraucht"

Handelsblatt, 24 August 2017

von Susanne Schier

Der Nachhaltigkeitsexperte und frühere Uno-Manager Georg Kell hält nichts davon, die gesamte Autoindustrie zu verdammen. Im Gespräch erklärt er, was für ihn als Investment tabu ist und was er gewissenhaften Anlegern rät.

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Frankfurt Georg Kell entschuldigt sich gleich zur Begrüßung, dass ihm möglicherweise nicht mehr alle deutschen Fachbegriffe einfallen werden. Er lebt seit vielen Jahren in den USA und hat dort während seiner Zeit bei den Vereinten Nationen seine Bestimmung gefunden: die Nachhaltigkeit. Inzwischen arbeitet er bei einer Abspaltung der britischen Bank Barclays, der Investmentfirma Arabesque Partners. Während des Gesprächs in den Frankfurter Büroräumen der Anlagegesellschaft springt er munter zwischen Deutsch und English hin und her.

Herr Kell, seit einiger Zeit scheint die Nachhaltigkeit in der Geldanlage immer wichtiger zu werden. Wie beurteilen Sie diese Entwicklung? Ich war lange frustriert, dass die Finanzwelt so zögerlich an das Thema Nachhaltigkeit herangegangen ist. Als wir bei den Vereinten Nationen im Jahr 2004 die ESG-Kritierien Umwelt, Soziales und Unternehmensführung für die Kapitalanlage eingeführt haben, hat uns die Finanzindustrie kaum ernst genommen. Nach der Finanzkrise kämpfte die Branche nur gegen eine zu starke Regulierung. Erst langsam setzt ein Veränderungsprozess ein.

Wie kam es dann dazu, dass Sie nach Ihren Aufgaben bei der UNO zu Arabesque gegangen sind? Als der Gründer und Firmenchef Omar Selim vor zwei Jahren in meinem Büro in New York auftauchte, hielt ich das zunächst für einen Marketinggag. Doch das Konzept von Arabesque, Unternemen auf Basis der Analyse von Nachhaltigkeitsdaten als Investment auszuwählen, hat mich überzeugt.

Qualitativ hochwertige Daten zu bekommen ist doch sicher eine Herausforderung? Das stimmt. Die Daten werden aber immer besser. Das hängt im Wesentlichen mit drei Megatrends zusammen: Erstens führt die Digitalisierung zu einer Transparenz, die es für Firmen heute schwer macht, etwas zu verstecken. Zweitens kennen wir mittlerweile die Grenzen von natürlichen Ressourcen wie Wasser und Luft, wodurch Unternehmen eine höhere Verantwortung für die Umwelt übernehmen müssen. Und drittens verlieren etablierte Institutionen an Glaubwürdigkeit, Verbraucher nutzen Sozial-Media-Kanäle als Informationsquelle - Daten über Unternehmen gibt es also überall.



Der Nachhaltigkeitsexperte

Georg Kell kam 2015 zu Arabesque Partner, seit Juli 2017 ist der 62-Jährige Verwaltungschef der deutsch-britischen Investmentfirma. Diese trifft Anlageentscheidungen mit Hilfe von Finanzdatenanalysen. Ausgewählt werden nur Firmen, die beim Umweltschutz, im Sozialen und bei der Unternehmensführung vorbildlich sind.

Der Gründungsdirektor

Sind Sie zufrieden, wie sich die Unternehmen in Sachen Nachhaltigkeit entwickeln? Nur wenige Firmen sind top. Dank der Datenanalyse können wir aber ganz gut einschätzen, welche Unternehmen bei Nachhaltigkeitkritierien relativ gesehen gut dastehen. Wer die zehn schwächsten Aktien aus dem Portfolio streicht, hat beste Chancen, dass die anderen Firmen ordentlicher arbeiten. Es ist nachgewiesen, dass die Unternehmen, die sich an ESG-Kritierien halten, langfristig einen größeren Finanzerfolg haben.

Haben Sie ein paar Tipps, welche Firmen oder Branchen bei der Nachhaltigkeit vorne stehen? Waffen, Tabak und Pornografie schließen wir aus. Ansonsten sind wir überzeugt, dass es in jeder Branche Unternehmen gibt, die einen Strukturwandel bewältigen können. Jeder Ölkonzern kann zur Windfirm werden. Statoil und Total etwa entwickeln sich sehr gut weiter. In fast allen Industrien haben die Unternehmen mehrere Sparten. Anleger sollten Firmen herausfiltern, die relativ stark auf der grünen und sozialen Schiene fahren.

Relativ stark bedeutet aber oft noch nicht gut. Trotzdem halte ich von Forderungen nichts, bestimmte Sparten sofort aufzugeben. Das funktioniert nicht, solange andere Länder oder Firmen die Lücke füllen können. Die deutschen Autohersteller brauchen beispielsweise eine schnelle Transformation hin zur Elektromobilität und anderen sauberen Antriebstechniken. Der Diesel wird aber noch eine Weile gebraucht werden.

Die Autokonzerne würden Sie also trotz Dieselskandals insbesondere bei VW, wo Sie im Nachhaltigkeitsbeirat sitzen, nicht aus dem Depot werfen? Zu Volkswagen kann ich nichts sagen. Aber die Industrie insgesamt würde ich nicht ausschließen. Auch hier sollten Anleger auf den relativ Besten schauen - wer die Transformation zu alternativen Antrieben am schnellsten schafft. Den Diesel unmittelbar zu verbannen wäre aber sozialpolitisch und technologisch gesehen Unsinn. Das würde Arbeitsplätze kosten, außerdem wollen die Menschen mobil bleiben. Anleger brauchen jedoch einen längerfristigen Anlagehorizont. Selbst der US-Elektropionier Tesla ist nicht im Massenmarkt angelangt.

Welche Länder zählen zu den Vorreitern? Deutschland steht solide da. Die Deutschen haben ein gutes Verhältnis zur Umwelt, auch auf politischer Ebene wird der Klimaschutz sehr ernst genommen. Hinzu kommt, dass der ehrbare Kaufmann im Mittelstand traditionell eine wichtige Rolle spielt. Daneben sind auch viele skandinavische Firmen stark auf Nachhaltigkeit ausgerichtet.

Was halten Sie von den USA? Da kommen gemischte Gefühle auf. Es gibt extrem innovative Unternehmen wie Tesla, aber auch Firmen, die sich stark an der Vergangenheit orientieren - etwa die Kohleindustrie. Die Polarisierung durch die aktuelle US-Regierung führt zu gewissen Rückschritten bei Umwelt- und Klimaschutz. Grundsätzlich lässt sich sagen, dass global integrierte Firmen nachträglicher sind als Unternehmen, die sich auf einen Markt konzentrieren.

Warum? In vielen Ländern halten sich aktive Unternehmen meist konzernweit an die Vorschriften des Landes mit den strengsten Auflagen.

Bislang haben vor allem institutionelle Investoren die Nachhaltigkeit für sich entdeckt. Wie sieht es bei Privatanlegern aus? Investoren wenden sich dem nachhaltigen Investieren immer stärker zu, weil sich die Überzeugung durchsetzt, dass man damit eine bessere Performance erzielen kann. Nicht nur deshalb gibt es eine große Nachfrage von privater Seite. Vor allem Family Offices aus den USA fordern, dass mit ihrem Geld etwas passiert, was Sinn macht. Diese Entwicklung wird weitergehen.

Herr Kell, vielen Dank für das Interview.

“착한 기업이 세상 바꾸며 번영 이어가”

Sisa Magazine, South Korea

게오르그 켈(Georg Kell) 전(前) 유엔 글로벌콤팩트 사무총장은 세계 최초로 ESG(환경·사회책임·기업지배구조) 퀀트펀드를 개발한 금융회사의 경영진으로 잘 알려졌지만, ‘지속가능 발전(Sustainable Development) 전도사’로 더 유명하다. 매번 세계은행 총재 물망에 오르고 있는 제프리 삭스 미 컬럼비아대 교수와 함께 전 세계를 돌며 지속가능 발전을 주문하고 있는 켈 전 사무총장은 “착한 기업이 세상을 바꾸며, 오랜 번영을 이어갈 수 있다”고 주장한다. 그가 만든 유엔 글로벌콤팩트는 기업·유엔 산하기구·시민단체들이 참여한 국제기구다. 반기문 전 유엔 사무총장도 재직 시절 이 단체 활동을 역점 사업으로 추진했다. 실제로 켈 전 사무총장은 세계적인 기업윤리연구소 ‘에티스피어(Ethisphere Institute)’에서 실시하는 ‘윤리경영계 가장 영향력 있는 100인’에 2011년부터 매년 뽑히고 있다. 퇴임 후 금융사 아라베스크 파트너스 부회장으로 자리를 옮긴 켈 전 사무총장은 시사저널과의 인터뷰에서 “좋은 기업(Good Company)이란 구성원·고객들의 만족도가 높은 기업을 의미하며, 이들 회사는 실제로도 많은 이익을 거두고 있다”고 강조했다.

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Nachhaltige Entwicklung: Die Wirtschaft hat eine wichtige Rolle

Commerzbank Magazin zur unternehmerischen Verantwortung 2017

Kapitel Nachhaltige Entwicklung, Seite 10/11: Interview Georg Kell


„Die Privatwirtschaft hat eine wichtige Rolle“

Mit den 2016 beschlossenen Sustainable Development Goals (SDGs) wollen die Vereinten Nationen neuen Schwung in die internationalen Bemühungen um eine nachhaltige Entwicklung bringen. Nachhaltigkeitsexperte Georg Kell erklärt im Interview, wie der Beitrag der Finanzwirtschaft zu den SDGs aussehen kann.

Die Sustainable Development Goals wenden sich in erster Linie an Staaten, weniger an Unternehmen. Was kann die Wirtschaft dazu beitragen, dass die SDGs umgesetzt werden?

Georg Kell: Natürlich muss sich die Staatengemeinschaft über die großen Ziele einig sein, aber die Privatwirtschaft war von Anfang an eine treibende Kraft bei der Entwicklung der SDGs. Schließlich geht es um Grundwerte wie Offenheit und Respekt und wie auf dieser Basis Handel, Investitionen und der freie Informationsaustausch ermöglicht werden können. Angesichts einiger dunkler politischer Wolken am Horizont haben Unternehmen jetzt sogar eine besonders wichtige Rolle. Wir brauchen Regelwerke, mit denen Märkte gedeihen können, ob das nun den Klimawandel betrifft oder die Wassernutzung – überall sind die SDGs ein Motivationsfaktor für die gemeinsame Suche nach Lösungen.

Wie sehen Sie die Rolle und die Verantwortung der Finanzwirtschaft?

Kell: Nach Jahren der Skepsis kann man seit zwei, drei Jahren sehen, dass die Finanzwelt bewusster mit dem Thema Nachhaltigkeit umgeht. Einige Finanzunternehmen sind sogar auf die Überholspur gewechselt oder sind dabei, dies zu tun. Bis vor nicht allzu langer Zeit waren Themen der Nachhaltigkeit aus Sicht von Banken sehr abstrakt und eher moralisch motiviert. Jetzt aber, wo Nachhaltigkeitsinformationen immer besser quantifizierbar sind, erkennt die Finanzwelt zunehmend, dass Nachhaltigkeit durchaus ein wichtiges Thema mit Wachstums-Opportunitäten ist. Die Messbarkeit von nichtfinanziellen Größen in der Bewertung von Chancen und Risiken kann diese Bewegung jetzt kräftig voranbringen. So können Kapitalströme immer mehr in jene Bereiche geleitet werden, die der Nachhaltigkeit nützen.

Was hat diese Bewegung ausgelöst?

Ich erkenne drei große Megatrends. Der erste ist Information und Transparenz, mit denen wir heute, zum Beispiel im Bereich Wasserwirtschaft, den wirtschaftlichen Nutzen von nachhaltigem Verhalten nachweisen können. Der zweite ist, dass sich die gesellschaftlichen Einstellungen zur Nutzung natürlicher Ressourcen in den letzten zehn bis 15 Jahren dramatisch verändert haben. Öffentliche Güter wie Luft und Wasser werden heute als wertvoll erkannt. Der Zusammenhang von sauberem Wasser und Luftqualität mit Themen der Gesundheit und Lebensqualität wird immer offensichtlicher. Drittens geht es auch um die Veränderungen, denen viele Märkte und Gesellschaften unterliegen. Konsumenten verändern sich und fordern mehr Kundennähe und Entscheidungsmöglichkeiten für Individuen. Dabei geht es auch um Fragen der Nachhaltigkeit, weil sie dem Lebensgefühl und der Wertschätzung vieler Menschen entgegenkommen.

Welche der 17 SDGs sind für die Finanzwelt besonders relevant?

Kell: Große Themen für die Finanzbranche sind insbesondere Energie, Städte, Infrastruktur, Klimawandel. Hier geschieht schon viel, aber hier wird auch weiterhin viel Finanzierungsbedarf bestehen, um neue Lösungen anzuwenden.

Können die Ziele nicht auch in den Unternehmen selbst umgesetzt werden?

Kell: Absolut. Die SDGs stellen zunächst einmal eine gemeinsame Roadmap dar, eine Blaupause für die positive Entwicklung der Menschheit. Viele Ziele eignen sich sehr gut für die firmeninterne Ebene. Das sollten sich Unternehmen ganz genau anschauen und dann die Ziele identifizieren, mit denen ein Unternehmen die größte Wirkung erzielen kann oder die gut zum Geschäftsmodell passen. Bildung oder Geschlechtergleichstellung sind zum Beispiel wichtige Themen, bei denen sich jedes Unternehmen verbessern kann.

Sehen Sie bestimmte bankenspezifische Instrumente, um Nachhaltigkeitsziele voranzutreiben?

Kell: Ich glaube, es gibt zwei große Trends auf diesem Gebiet. Der eine ist eine thematische Orientierung, konkret: die Impact-Investment-Bewegung. Hier müssen Kredite oder Investments einen nachweislichen sozialen oder ökologischen Nutzen haben. In diesem Bereich tut sich im Moment sehr viel. Der andere ist die systematische Integration von Umwelt-, Sozial- und Governance-Kriterien in alle Investitionsentscheidungen eines Finanzinstituts. Diese Integrationsbewegung ist schon sehr weit vorangeschritten und steht meines Erachtens kurz vor dem Durchbruch. Und beide Bewegungen sind komplementär. Die erste ist projekt- oder themenspezifisch, die zweite ist systemisch und zielt darauf ab, Märkte insgesamt positiv zu beeinflussen.

Wie beurteilen Sie die Leistung deutscher Unternehmen?

Kell: Die eigentliche Stärke Deutschlands, was Nachhaltigkeitsfragen betrifft, liegt im Ingenieurswesen. Das ist eine nationalökonomische Stärke im globalen Wettbewerb, die Deutschland mit seinen vielen mittelständischen Betrieben auch auszunutzen weiß. Viele davon haben durchaus verstanden, dass Nachhaltigkeit ein Wettbewerbsvorteil ist. Trends in der Wirtschaft, wie die Kreislaufwirtschaft oder die zunehmende Dezentralisierung der Energieversorgung, sind phänomenal. Diese Stärken kann auch die Finanzwelt unterstützen. Ich sehe darin eine große Gelegenheit, wieder Vertrauen aufzubauen und wirtschaftlich Fuß zu fassen. Dabei sollte man sich auf die ursprünglichen Stärken zurückbesinnen, denn der Standort Deutschland ist goldrichtig aufgestellt.


Georg Kell war Mitgründer und von 2000 bis 2014 Exekutivdirektor des Global Compact, dem Unternehmensnetzwerk der Vereinten Nationen. Seit Anfang 2015 ist er Vice Chairman der deutsch-britischen Investmentgesellschaft Arabesque Partners, die sich mit einem eigenen Research-Ansatz auf nachhaltiges Investment spezialisiert hat.



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Interview with VW: "Sustainability Makes Companies More Successful"

February 2017


Since the end of October, Georg Kell has been a spokesperson for the Sustainability Council, which advises the Board of Management of the Volkswagen Group on topics such as sustainable mobility, environmental protection and social responsibility. Kell is the Founding Director of the United Nations Global Compact, the world’s largest voluntary corporate sustainability initiative. In the interview, he talks about the challenges of the coming years and the responsibility of the individual.


What excites you about the task of advising the Volkswagen Group on sustainability?

Our world is rapidly changing – driven by trends such as digitalization and threatening developments such as climate change. A company like Volkswagen has the opportunity to positively influence this change through its international presence and its technological strength. With the other members of the Sustainability Council, I want to help to use this opportunity in favor of sustainability.

What exactly do you mean by sustainability?

From the perspective of a company, sustainability begins with the awareness that all decisions have an influence on the environment, on employees, society or nature. This leads to the second step of being willing to minimize negative consequences for the outside world and maximize positive effects.

That sounds somewhat abstract. Which topics are you particularly interested in?

There are many important issues – from climate change, water scarcity and biodiversity to the future of work. Especially in Germany and other countries of the OECD, the question of meaningful employment is considered to be particularly important. A major trend that I have long underestimated is digitalization. It’s changing our lives much more radically than we could imagine. We must find the right answers to this.

How does the practical cooperation work within the Council and with the Board of Management?

The Council is made up of experts recognized for various aspects of sustainability. We meet regularly and are also in touch between meetings. We see our most important task as asking the right questions at our meetings with the Board of Management and putting forward arguments. Through this dialog, the members of the board get a valuable view from the outside. In addition, we have our own budget of 20 million euros to support projects.

“From the perspective of a company, sustainability begins with the awareness that all decisions have an influence on the environment, on employees, society or nature.”

International companies are faced with new challenges such as the strengthening of protectionism. Will sustainability be pushed into the background?

No, on the contrary. Anyone who doesn’t care about sustainability will have little success in the long term. Important growth markets are created through sustainable technologies or products. For many young people in particular, sustainability plays an important role in their purchasing decisions. Or take the example of water: For a long time, we have considered it as a free commodity, which is available in any quantity. But water is already scarce and expensive in many countries today. Companies have to adapt to this.

What are the new sustainability requirements for international companies in the coming years?

An important change is related to digitalization. For the first time in history, data is available – and can be evaluated – that shows: sustainability makes companies more successful economically. This means that more and more investors are putting their money where social responsibility is taken seriously. I am heartened by this trend, because the decisions of capital investors shape the policy of companies.

What is the responsibility of the individual?

We can all influence the future much more than most people are aware of. For example, if we bring our money to the bank to invest it in a fund, then we can ask critical questions: Do the fund managers take sustainability criteria into account? Are they interested in the consequences of their decisions? Or are they just looking for a quick return? If we don’t get a satisfactory answer, we can take our money with us and make inquiries at another financial institution. We all have the power to decide what happens with our money – whether as a saver or a consumer.


Corporate Engagement at the UN

Great Transition Initiative

The UN Global Compact was launched in 2000 by former Secretary-General Kofi Annan to promote corporate social responsibility. The Compact now engages over 8,000 corporate participants from more than 150 countries, along with 4,000 not-for-profit collaborating organizations. Allen White, Senior Fellow at Tellus Institute, talks with the Compact’s recently retired Founding Executive Director, Georg Kell, about the genesis and evolution of the Compact, and the prospects for driving corporations beyond incremental change.

UN News Centre-Interview with Georg Kell, Executive Director, UN Global Compact

United Nations - As the UN Global Compact celebrates its fifteenth anniversary, its Executive Director, Georg Kell, speaks with the UN News Centre about corporate responsibility. 

23 June 2015 – What started out as a speech by then Secretary-General Kofi Annan to the World Economic Forum in the late 1990s is today the world’s largest voluntary corporate sustainability initiative. The United Nations Global Compact calls on companies to align strategies and operations with universal principles on human rights, labour, environment and anti-corruption, and take actions that advance societal goals.

Leading this effort since the Compact’s inception in 2000 has been Georg Kell, a German national who was a key architect of the initiative. Mr. Kell, a former research fellow and financial analyst, also oversaw the launch of the Global Compact’s sister initiatives on investment and business education, the Principles for Responsible Investment (PRI) and the Principles for Responsible Management Education (PRME). As the Global Compact celebrates its 15th anniversary this month, Mr. Kell spoke with the UN News Centre about how it all started, why being socially responsible is good for business, and why it is more important than ever to convince those still “sitting on the fence” when it comes to environmental, social and governance issues. 

The majority of companies are still sitting on the fence, pretending shareholder values are all they are concerned about...


UN News Centre: You’ve led the Global Compact since its founding in 2000. Can you tell us briefly how it all started?

Georg Kell: The idea came in the late 90s when my former friend and colleague and boss, John Ruggie, said ‘look we must come up with a really great speech. Otherwise, Kofi Annan, then Secretary-General, will not go to the World Economic Forum. Can you do a really great speech?’ So, it was a speech called ‘The Global Compact’ and it called on business, in an era of globalization, to take on more responsibility, not just to look for profit but also to build social, environmental and governance pillars. We looked at what can the UN offer? Where is business under pressure? Where can we actually move things forward? The UN has for decades produced great stuff on human rights, on social issues, on environmental issues. So we looked for principles derived from international frameworks that in theory have long been endorsed by governments but which in practice are lagging in terms of implementation.

So we came up with 10 principles derived from the Universal Declaration of Human Rights, the Fundamental Principles and Rights at Work [International Labour Organization], the Rio Declaration on Environment, and then later on the UN Convention Against Corruption. So the idea was very simple... embrace the principles, make them part of your own strategic orientation and translate them into operations. And, where you can, take action to support UN goals, enter into partnerships, initiatives and so forth. So it was just a speech... we made the front pages of all the international papers... and we thought ‘job done,’ it was just a policy speech, let’s move on to the next one. 

But the reaction to the speech was so overwhelming that we felt compelled to actually try to translate this lofty speech into an operational initiative, and that’s where the real journey started... It was what academics call ‘a classic speech act’ – intended as a speech, but then due to popular demand, gradually it led into an enormous building effort.

UN News Centre: Are the United Nations and the business community a natural fit in promoting human rights, tackling corruption and protecting the environment? 

Georg Kell: If business is ethically oriented, then the answer is yes... In practice, business can choose... business can do a lot of harm... business can pollute rivers... they can burn down forests... they can seduce customers... they can sell pornography... trafficking in children, in the worst case... or they can be based on sound ethical frameworks and recognize that they can only grow if the societies where they’re working also succeed. So our job has been to win over companies that going global does not just mean having more short-term profits and looking for the cheapest allocation or sourcing capabilities. But rather to understand that for markets to grow, and for your own future prospects to be successful, it makes sense to integrate, in your strategic thinking and operations, environmental, social and governance issues. So this has been the big battle around the narrative on corporate sustainability, corporate responsibility. 

Secretary-General Ban Ki-moon (centre) visited the New York Stock Exchange (NYSE) and rang the bell to mark the close of the day’s trading in July 2013. The visit was intended to welcome NYSE Euronext to the UN Sustainable Stock Exchanges (SSE) initiative which explores how exchanges can work together with investors, regulators, and companies to enhance corporate transparency, as well as performance on environmental, social and corporate governance issues. UN Photo/Rick Bajornas

Secretary-General Ban Ki-moon (centre) visited the New York Stock Exchange (NYSE) and rang the bell to mark the close of the day’s trading in July 2013. The visit was intended to welcome NYSE Euronext to the UN Sustainable Stock Exchanges (SSE) initiative which explores how exchanges can work together with investors, regulators, and companies to enhance corporate transparency, as well as performance on environmental, social and corporate governance issues. UN Photo/Rick Bajornas

And today, I can say that it is a global movement. We have 8,400 active corporate participants from over 150 countries, with 4,000 non-for-profit organizations engaged as well – be it business schools, academia, civil society, local authorities, and so forth. And we have 90 country networks up and running. Some of these country networks are really big forces in their own right already... They convene; they organize; they form partnerships; they grow and scale successful solutions. So it’s a big movement now but I have to say it’s not yet transformative because the majority of companies are still sitting on the fence, pretending shareholder values are all they are concerned about, ‘that profit is the only imperative we have, that the rest is not our responsibility.’ So we still have to win over many companies which are still sitting on the fence. But for the first time in our 15-year history, we can see a tipping point is possible. 

So if we keep growing the initiative worldwide, both large and small companies, we can change markets from within. Actually, I believe that already a silent revolution is taking place because these 8,000+ companies employ more than 50 million workers, and have a huge footprint. What these companies do and how they have changed what they’re doing already had a huge impact. We will issue next week a ground-breaking review and assessment, which will document the changes already being brought about by this movement... And the figures are really astonishing, whether it is hundreds of millions of [tonnes of] water saved; hundreds of millions of tonnes of CO2 reductions accomplished; hundreds of projects taking place at the community level to create employment... so the footprint is enormous. The scalability is enormous but the movement has not yet reached a tipping point. 

UN News Centre: What does corporate responsibility look like in practical terms? 

The 10 Principles of the Global Compact:

  1. Human Rights
  2. Businesses should support and respect the protection of internationally proclaimed human rights; and
  3. make sure that they are not complicit in human rights abuses.

  4. Labour
  5. Businesses should uphold the freedom of association and the effective recognition of the right to collective bargaining;
  6. the elimination of all forms of forced and compulsory labour;
  7. the effective abolition of child labour; and
  8. the elimination of discrimination in respect of employment and occupation.

  9. Environment
  10. Businesses should support a precautionary approach to environmental challenges;
  11. undertake initiatives to promote greater environmental responsibility; and 
  12. encourage the development and diffusion of environmentally friendly technologies.

  13. Anti-Corruption
  14. Businesses should work against corruption in all its forms, including extortion and bribery.

Georg Kell: It means that the CEO and the top leadership understand that long-term financial success goes [hand] in hand with environmental stewardship, social responsibility and good governance. Failure on any of these three non-financial pillars means long-term financial success cannot be safeguarded. From the beginning, we have aimed at transforming business, recognizing that the most important contribution business is making to development and the UN agenda is how business conducts itself. 

We know of many companies which more recently have integrated this thinking at the board level, where the CEOs recognize the importance of what economists call non-traditional financial issues – ESG – environmental, social, governance. This then shows throughout the organization... it means there’s good ethics; there’s empowerment of people; there’s transparency, disclosure on an annual basis, including on non-financial issues, as we demand from our participants. Failure to do so leads to de-listing. Already we had to delist 5,000 companies. It also means that companies proactively look for opportunities on the ground to include poor people, to grow markets, to engage in partnerships on the ground on water stewardship, to enter into larger-scale efforts on vocational training, for example, to promote women’s empowerment at the workplace, in the community and so forth. And in some of our global efforts where we are directly linked with climate negotiations, for example, or the upcoming SDGs [sustainable de velopment goals], we go a step further even... 

So responsible business statesmanship today means you can connect the dots; you know your own future financial success depends on the success of the market where you invest and therefore you recognize the opportunities in being part of the solution rather than part of the problem. And this in operational terms then means total alignment with the Global Compact’s principles within the organization and engagement through partnerships and collaboration around priority issues. 

UN News Centre: How is being socially responsible good for business?

Georg Kell: A fundamental shift is taking place in the marketplace, and this is where globalization is actually helping us to make the business case. What used to be external to the firm now matters financially. If companies mess up... say on corruption... or if they are caught in polluting rivers or the ocean, it not only causes enormous damage to their brand... it is also detrimental to employees’ motivation and, in general terms, undermines long-term business prospects. What has changed in the world is, because of digital empowerment of people, because of global integration, non-financial issues become material for long-term financial performance.

Group photo before the Annual Women’s Empowerment Principles Event held in New York in March 2015. Launched in 2010, the seven principles serve as guide posts for actions that advance and empower women in the workplace, marketplace and community. UN Photo/Mark Garten

Group photo before the Annual Women’s Empowerment Principles Event held in New York in March 2015. Launched in 2010, the seven principles serve as guide posts for actions that advance and empower women in the workplace, marketplace and community. UN Photo/Mark Garten

I give you four reasons why that is so. The final judgement is still out but the evidence is getting stronger and stronger. First, transparency. For companies, it no longer makes sense to hide anything. With digital empowerment of people worldwide, the right thing to do is to name problems for what they are and to see whether you can be part of the solution. Don’t hide dark things, not even deep down in the supply chain. It will come out; it will lead to consumer boycotts; it will damage the brand; it will undermine the trust-based relationship and so forth. 

Secondly, foreign direct investment – the main vehicle through which business goes global – has undergone a paradigm shift. Only 10 years ago, it was still largely about having access to cheap resources, be it in the form of low labour costs or material input or extracting natural resources. Today, most foreign direct investment is about building markets... Why? Because economic growth has migrated away from the traditional centres from 20 years ago to the East and to the South. Business is increasingly making long-term investments. They want to grow with the market. And once you want to grow with the market over time, you become a stakeholder in society and you have an incentive to overcome barriers to growth... say a shortage of skilled people. You have an incentive to invest in vocational training because you want to grow over time. If there are high systemic corruption costs and risks, you have an incentive to engage in collective action to improve public procurement to reduce transaction costs which ar e risks to your brand, and a cost to the operation. If there is extreme discrimination of ethnic groups or on the basis of gender, you have an incentive to overcome that as a global citizen because you know that inclusiveness and diversity are the source of innovation... so the whole rationale for engagement has changed, thanks to the migration of economic growth, thanks to the rise of transparency which is irreversible like technological change itself. 

Corruption is the biggest cancer in the world, and it’s everywhere…it enriches those who are already rich and it’s always at the expense of the disadvantaged.

The third reason is natural resource scarcity and the blurring line between what is public and what is private. Twenty years ago, for business, it was enough to have just one good relationship with one government, where they were headquartered. This government would give them protection, a license to operate, and they could manage the regulatory interface. Today, as business has gone global or is connected through the value chain, this doesn’t work anymore. Today, what used to be strictly public has a private character and vice versa... so for all these reasons, what used to be external to the firm now has material relevance for the firm itself and there’s a real incentive to find solutions on these issues. 

The bottom line is if you want to be successful in the long term, you can no longer avoid this agenda. Environmental, social and governance issues matter. They matter not only in a public goods sense but increasingly they also matter in a material sense. We call this internally, the moral imperative...

UN News Centre: The Global Compact is the largest voluntary corporate responsibility initiative in the world, now having over 12,000 participants. Which companies really stand out in terms of their efforts in this area? 

Georg Kell: Companies stand out that are most globally integrated. The more a company is integrated, on average, the better its performance. That, I think, is generally true. That can be a small company. Often it’s the privately-owned companies which are not so well known by their global brand. I know so many heroes from Pakistan to Argentina who are working under the most challenging environments – be it security, corruption – and yet have a total dedication for long-term success. Or there are global brands, some of them very well known, who understand that the future can only be safeguarded if they act as corporate business statesmen and they’re part of the solution. 

UN News Centre: This month the Compact is celebrating its 15th anniversary. What have been some of its greatest achievements over the years?

Georg Kell: Next week, we will take stock and look into the future. A major study will be released – Impact: Transforming Business, Changing the World – it’s based on months of work to assess the change that the Global Compact has produced. I don’t want to pre-empt it now but I just want to say that the biggest impact we had is changing mind sets on a truly global scale, not just in one country or in one sector but virtually across the globe where many, many companies now are aligned with the UN. They’re aligned with universal principles and they are on a journey of understanding that long-term success and alignment and support with UN goals goes hand in hand...

The Global Compact’s 10th Principle asserts that businesses should work against corruption in all its forms, including extortion and bribery. Seen here is a billboard in Namibia promoting anti-corruption. Photo: World Bank/Philip Schuler

The Global Compact’s 10th Principle asserts that businesses should work against corruption in all its forms, including extortion and bribery. Seen here is a billboard in Namibia promoting anti-corruption. Photo: World Bank/Philip Schuler


Georg Kell: For two years now, we have mobilized our country networks to identify priorities and we’re very excited that many of our networks see in the SDGs an opportunity to accelerate and scale up collaboration. So it’s a natural fit. The Compact, from the beginning, had two strategic goals – first, to internalize universal principles... and second, to take action. The SDGs are a wonderful opportunity to accelerate what we call the second goal, the collaboration – business to business, business with civil society, business with governments. We have a number of important products in the pipeline which we’ll unveil in September... 

I’m personally excited in particular about the goals in the SDGs which speak to the issue of governance, including corruption, because it’s arguably a priority issue and many of our networks around the world identify anti-corruption as priority number one... Corruption is the biggest cancer in the world, and it’s everywhere... Over $1 trillion gets lost just in emerging markets every year...The damage that is done is really heart-breaking. It undermines entrepreneurship; it undermines performance; it enriches those who are already rich; and it’s always at the expense of the disadvantaged. 

UN News Centre: What is the most important lesson you’ve learned over the past 15 years? 

Georg Kell: Number one: the enemy is us. Change is within us. All human beings have an enormous potential to do enormous good but also enormous bad. Ethics – knowing what’s right and wrong, fairness and justice – must be the basis of everything... Number two: what connects us is much stronger than what divides us. The world is so interconnected now that we have to build on what connects us. People everywhere have the same aspirations. People everywhere have the same desires, irrespective of culture or language... 

Thirdly, I think we have to understand the past in order to see the future. In many parts of the world where conflicts are just under the carpet, it is usually associated with grievances of the past because there are different interpretations about history and these prejudices then live on; they live on and they can erupt easily. So even if it’s painful, I think people should reflect and talk about the past. Only when you clear the past and you can stand in front of it, can you see the future with clarity. Otherwise, your vision for the future is blurred. 

I also believe the strongest power humanity has is idea power. Ideas can be used to enflame hatred and violence; ideas can be used to build peace and prosperity... It’s soft power, but it’s an enormously strong power. It’s stronger than anything else. It can defeat armies. It shapes human behaviour. It shapes our mind sets. So it’s a privilege, I would argue, working for an idea-based Organization. It’s an enormous privilege to see also how corporate sustainability based on United Nations values and principles is gaining momentum, how it is becoming a force of transformation within. And this agenda is irreversible, provided the world stays peaceful at large and is committed to openness. It’s a critical year, and with the SDGs in the making and the Paris climate talks, hopefully we can support rebuilding a shared understanding of humanity’s course for the future.

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